Text & Pictures: Serge Van Heertum  © sbap 2013


(Courtesy ComOpsAir IPR)

The initial survey to create an aerial section within the Belgian Army goes back to the beginning of 1910. For this matter a Henri Farman H.F.3 was acquired an in this period too, the first student pilot was trained, Lieutenant Georges Nelis. Starting at Kiewit and thereafter in France within the facilities of Farman.

The first military airbase was Brasschaat and in May 1911 the Ecole d’Aviation Militaire (Military Flight School) was officially opened. The officers which were selected were trained in two phases. Initially by the builders and once they obtained their civilian license, they moved on to Brasschaat to graduate as military pilots.

Some times later, to demonstrate the utility of aviation in military matters, Commandant Mathieu, chief of the company of balloonist of the Genie integrated two airplanes in the great maneuvers of September 1911. The next year we could see a plane armed with a machine gun for the first time. Following the success of this experience, military airplanes were not to be used for observation and reconnaissance duties alone.

In 1913, Commandant Mathieu made a study aiming to create a military aviation within the Belgian Army and wrote down the idea to form the ‘Compagnie d’Aviateurs’ (Aviators Company)  made up of 9 squadrons with 4 aircraft each. The budgetary situation at that time reduced the number of squadrons to 4.

On April 16, 1913, King Albert I signed the royal decree creating the military aviation. This royal decree was published officially in the Moniteur Belge four days later, on April 20, 1913.

From this day on, quite a lot happened and the military aviation took a high flight adding numerous planes and following the technological developments in this matter.

From various exercises through big maneuvers, the military aviation kept on growing and more and more pilot integrated this new arm. World War I is allmost a fact, two squadrons are operational (1st & 2nd) and while two others are being trained (3rd & 4th).

The first war missions were registered in August 1914, but with serious losses during these observation missions. At the end of the war, the military aviation counted 12 squadrons with some prestigious pilots, Willy Coppens de Houthulst, Jan Olieslagers, Edmond Thieffry and others.

Military aviation continued its expansion and the Belgian aeronautical industry was also growing with factories like Renard, Stampe & Vertongen and Sabca companies. Then came the Second World War were the authorities rapidly surrendered to the German power.

All activities in Belgium stopped right away. Numerous pilots and technicians escaped their motherland to continue the battle in foreign armies, but this is another story.

At the end of the war and peacetime back, the Air Force as we know her today saw the daylight in October 1946. Since this date, the Air Force developed steadily to reach its culmination in the 50’s, beginning of the 60’s… Since then, the Air Force continuously evolved in function of new technologies and was modernized along the way until the advent of the renowned fighter F-16. This new, high technology fighter changed the views of the Minisry of Defence. The capacity of this fighter to project long range missions brought the Air Force to support multinational forces all over the world such as ex Yougoslavia, Afghanistan, Lybia or nowadays while these lines are written the involvement in the Baltic Air Policing in Siaulai and Lithuania. 

100 years of evolution, what a change! To emphasize the start of the Belgian aeronautical adventure, the Defence had organized on September 06 a demonstration of the capacities of the Air Force at Beauvechain airbase in cooperation with the other component like it is on the real theater of operations. Here you have the images… 

SBAP would like to thank the press services of the Defence (DG Com) and ComOpsAir IPR for their kind invitation to be part of this « power demo » and the facilities granted during our visit. We would like also to thanks the Général Aviator Gérard Van Caelenberge (Chief of Defense) and the Général Aviator Claude Van de Voorde (Chief of Air Component) for their warm welcome and their permanent quality concerns to the press.

Les premières études en vue de créer une section aéronautique au sein de l'armée belge remontent au début de 1910. Dans cette optique, un premier Henri Farman H.F.3 sera acheté. C’est à cette période également que le premier élève pilote sera formé. Il s’agissait du Lieutenant Georges Nélis. Son instruction se fit d’abord à Kiewit, ensuite en France dans les installations Farman. Le premier aérodrome militaire vu le jour à Brasschaat et en mai 1911 l’école d’aviation militaire y ouvrit ses portes officiellement. Les officiers sélectionnés suivirent leur écolage en deux phases. D’abord chez les constructeurs et une fois le brevet civil acquit, ils poursuivirent l’écolage à Brasschaat pour l’obtention du brevet militaire. Quelque temps plus tard, afin de démontrer l’utilité de l'aviation dans le domaine militaire, le Commandant Mathieu, chef de la compagnie des aérostiers du génie, intègre deux avions de Brasschaat dans les grandes manœuvres de septembre 1911.  L'année suivante verra pour la toute première fois un appareil armé d'une mitrailleuse. Fort du succès de l’expérience, l’avion militaire ne sera plus uniquement confiné aux missions d’observation et de reconnaissance.

En 1913 le Commandant Mathieu rédigea une étude  visant à mettre en place une aviation militaire au sein de l'armée belge et coucha sur papier l’idée de former la compagnie des aviateurs forte de 9 escadrilles de quatre avions chacune. La situation budgétaire de l’époque réduisit le total à 4 escadrilles. C’est le 16 avril 1913 que le Roi Albert Ier signa l'Arrêté Royal signifiant la création de l'aviation militaire. Le dit arrêté Royal fut officiellement publié au Moniteur Belge quatre jours plus tard, soit le 20 avril 1913.

Depuis ce point de départ, bien des choses se passèrent et l’aviation militaire prit de sérieuses proportion par l’addition de nombreuses machines et suivi les avancées technologiques en la matière.

D’exercices divers en grandes manœuvres l’aviation militaire se développe et de plus en plus de pilotes intègrent les rangs de cette nouvelle arme. La première guerre se profile à l’horizon, 2 escadrilles sont opérationnelles (1ère & 2ème), tandis que 2 autres sont en cours de formation (3ème & 4ème).

Les premières missions de guerre furent enregistrées en août 1914, mais les pertes furent assez sérieuses durant ces missions d’observation. A la fin du premier conflit mondial, l’aviation militaire comptabilisait 12 escadrilles dans lesquelles des noms prestigieux tels que Willy Coppens de Houthulst, Jan Olislagers, Edmond Thieffry et bien d’autres.

La paix revenue, l’aviation militaire continua sont développement et l’industrie aéronautique belge commença à faire parler d’elle par le biais des Compagnies Renard, Stampe & Vertongen et Sabca.

Vint ensuite la deuxième guerre où rapidement les autorités s’inclinèrent face à la puissance allemande.

Toutes activités en Belgique stoppèrent net. De nombreux pilotes et techniciens s’échappèrent de la mère patrie pour continuer la lutte dans les forces étrangères, mais ceci est une autre histoire.

Une fois le conflit terminé et la paix revenue, la Force Aérienne tel que nous la connaissons vit le jour en octobre 1946. Depuis cette date clé, la Force aérienne se développa pour atteindre son apogée fin des années 50, début 60… Depuis lors, la Force Aérienne évolua en fonction des nouvelles technologies et se modernisa au fur et à mesure jusqu'à l’avènement du chasseur de point F-16. Ce nouveau chasseur de haute technologie changea les vues du ministère de la Défense. En effet, la capacité de projection à long rayon d’action du chasseur amena la Force Aérienne à soutenir des forces multinationales aux quatres coins du monde tel que l’ex-Yougoslavie, l’Afghanistan, la Lybie ou encore à l’heure où sont écrites ces quelques lignes la participation à la mission Baltic Air Policing à Siaulai en Lithuanie.

En 100 ans que d’évolutions, que de changements ! Pour marquer les débuts de l’aventure aéronautique en Belgique, La défense organisa le 06 septembre une démonstration des capacités de la Force Aérienne sur la base de Beauvechain en coopération avec les autres composantes de la défense comme c’est généralement le cas sur les vrais théâtres d’opérations. En voici quelques images expliquant le déroulement du scénario…

SBAP tient à remercier le service de presse de la défense (DG Com) et ComOpsair IPR pour l’invitation à cette « power démo » et les facilités accordées durant le reportage. Nous tenons également à remercier Le Général Aviateur Gérard Van Caelenberge (Chief of Defense) et le Général Aviateur Claude Van de Voorde (Chief of Air Component) pour leur chaleureux accueil et leur soucis permanant de qualité envers la presse.

Willy Coppens de Houthulst in 1977 (Serge Van Heertum)

 

 

General Aviator Gérard Van Caelenberge welcoming the guest
before the "Power Demo" (Serge Van Heertum)

A belgian command center somewhere in the world... Dingo II protected vehicle

After a first rebel rocket attack, the alert level is increasd

Pandur 6x6 observation post
The QRA is launched... ...to provide the first air support
A B-Hunter is taking off... ...the unmaned vehicle will provide a view of the general situation in real time
Air to ground attack are launched against the rebels located near the base
Usage of flares to counter the possible ground to air missiles
Some more straffing passes to show the forces... ...and try the dissuasion
The rebels launch a first attack against the installations The rebels are really determined!
A Dingo II vehicle with Forward Air Controlers is positionned in the rebels area
With the the help of the FAC, the F-16's make some gunning passes
The base need some reinforcement... ...pathfinders are dropped from hight altitude
Helicopter insertion is launched with a KLU AH-64 "Apache" protection
More troops arrive... ...still under "Apache" protection
Some more soldiers use the fast roping from a Seaking

The Seaking left the place

Close cooperation with the KLU
Later on a C-130H "Hercules" arrive for an assault landing More troops arrives on the operation theater
A second attack of the rebels is launched But now they have to fight with more soldiers freshly arrived
The C-130H at take off... ...under the F-16's protection
Sadly a soldiers is injured An airborne MEDEVAC is launched
Embarcation of the stretcher And take off for the campaign hospital
The troops taking back the place, the rebels are fighted out Mission accompliched for the commando
Some fly passes: The present and the future toegheter A400M will replace the C-130H in a couple of year
During long range operations the F-16's have to be refueled The refueling support was provided by a KLU KDC-10
Airborne warning and control was provided by the NATO E-3A The combined vectors
Again the present and the future... ...the venerable Seaking will be replaced by the NH-90 NFH version
To close this power demo a last pass of Alpha Jet with the Belgian National colors to underline 100 years of excellence

General Aviator Gérard Van Caelenberge

Général Aviateur Claude Van de Voorde
A large exhibition was also proposed afetr the power demo.
Here a Sopwith Camel
A mix between Agusta A109, Dassault Falcon 20 and F-104G Starfighter
Back to the 60's Alpha Jet
The homebase Siai Marchetti SF.260 Back to the past with this T-6 Harvard
Agusta A109 Alouette III from the Navy Flight
Some armaments: GBU-38 GPS guided bomb from 500 Lbs GBU-24A "Paveway III" (Bunker Buster) laser guided
GBU-54 LJDAM (Laser Joint Direct Attack Munition) from 500 Lbs GBU-12 "Paveway II" from 500 Lbs

The F-16AM Fighting Falcon: The plane, the pilot, the armament, the pilot office and the protection
After more than 30 years, the F-16 remain one of the most modern fighter To close this page, again the past and the present.

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